Lutter contre l’indifférence

Personne ne connaît l’étendue exacte du paludisme – qui peut atteindre 500 millions de cas par an et 2,7 millions de décès – mais tous conviennent que le bilan du bien-être humain et du développement économique est profond. Les progrès de la science nous ont maintenant permis de chercher à éliminer la maladie. Nous pensons que la clé du succès réside dans l’exploitation de l’industrie mondiale de la biotechnologie dans la lutte.
De grands progrès dans la recherche sur les vaccins et dans la science de la paludologie offrent des espoirs réalistes qu’un vaccin efficace contre le paludisme pourrait être développé d’ici une décennie. Le séquençage du génome du paludisme sera bientôt achevé et un certain nombre de vaccins potentiels prometteurs ont déjà été identifiés.
Le problème critique est de trouver l’argent pour la recherche, le développement et la distribution de vaccins. Le paludisme manque tout simplement d’argent, comme le savent les sociétés pharmaceutiques. Le paludisme est une maladie tropicale, dans laquelle un parasite se propage entre les humains par la piqûre d’un moustique infecté. Étant donné que les moustiques ne peuvent transmettre la maladie qu’à des températures chaudes, la maladie est très concentrée dans les climats tropicaux.
Mais les habitants des tropiques sont extrêmement pauvres et ne sont pas en mesure de payer les vaccins, et les compagnies pharmaceutiques sont donc peu incitées à les rechercher. En conséquence, la recherche sur les vaccins antipaludiques est menée principalement dans les instituts de recherche gouvernementaux, tous souffrant d’un sous-financement et de demandes concurrentes sur des budgets limités. Le Wellcome Trust a estimé récemment que la recherche mondiale sur le paludisme s’élevait à 84 millions de dollars par an, soit peut-être 42 dollars par décès.
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2015
Ces dépenses sont minimes par rapport à celles consacrées aux maladies affectant les zones plus riches et plus tempérées. Par exemple, le financement de la recherche sur l’asthme est d’environ 800 millions de dollars par an, soit 500 dollars par décès. En bref, les 2,4 milliards de personnes sous les tropiques qui sont vulnérables au paludisme provoquent remarquablement peu d’efforts de recherche.
Ce problème a été reconnu il y a quelques années par d’éminents scientifiques et décideurs. Lors d’une importante réunion à Washington en 1995, certains des plus grands scientifiques du monde en matière de paludologie ont reconnu qu’un vaccin contre le paludisme est faisable », mais qu’une stratégie coordonnée pour le développement de vaccins est essentielle».
Nous pensons que ces scientifiques ont identifié une partie de la solution, en appelant à un soutien accru pour la recherche publique sur le paludisme et un Conseil de développement des vaccins contre le paludisme »pour aider à mobiliser la science mondiale. Mais nous pensons qu’une étape supplémentaire est nécessaire. La clé est de faire participer le secteur privé au processus de développement.
Notre raisonnement est le suivant. Les institutions de recherche gouvernementales soutiennent une grande partie de la recherche scientifique fondamentale sur le paludisme. En effet, la recherche fondamentale a produit des percées fondamentales et indispensables dans notre compréhension du paludisme et des vaccins au cours de la dernière décennie.
Mais il est coûteux et long de passer de la science fondamentale, comme la cartographie du génome du paludisme, au développement réel d’un vaccin efficace. Les gouvernements des pays riches sont réticents à engager ces fonds sans garantir l’efficacité d’un vaccin.
Les produits pharmaceutiques sont développés par des entreprises privées à but lucratif. Il faut généralement environ 300 millions de dollars pour développer, tester et mettre sur le marché un nouveau médicament. Un vaccin contre le paludisme peut coûter plusieurs fois plus cher, étant donné les défis scientifiques impliqués. Ces coûts de développement sont un obstacle majeur au développement d’un vaccin efficace. Sans un marché important à la fin du processus, aucune entreprise privée n’entreprendra la voie risquée et coûteuse du développement de vaccins.
Ce marché important n’est nulle part en vue. Non seulement les victimes du paludisme sont elles-mêmes très pauvres, mais les agences internationales existantes qui pourraient acheter les vaccins en leur nom sont elles-mêmes à court d’argent. Ils chercheraient également à négocier un prix très bas pour le vaccin une fois celui-ci développé. Ce prix pourrait couvrir le coût de production marginal d’un vaccin, mais pas le coût de développement.
Nous proposons que les politiques publiques soient organisées pour fournir un marché adéquat à la fin du processus de développement. Les principaux gouvernements devraient s’engager aujourd’hui à aider à acheter pour la distribution de masse un vaccin efficace contre le paludisme chaque fois qu’un tel vaccin sera développé avec succès. Ils devraient s’engager à payer un prix réaliste couvrant à la fois le développement et les coûts de production.
Aucun argent public ne devrait être dépensé jusqu’à ce qu’un vaccin efficace soit trouvé. Aucune grande bureaucratie ne serait nécessaire pour choisir parmi les approches scientifiques ou subventionner les efforts de développement, bien que le soutien gouvernemental à la recherche fondamentale se poursuive.
Aucun organisme gouvernemental ne devrait non plus décider à l’avance qui est digne de diriger la campagne antipaludique. Nous croyons en une approche décentralisée, dans laquelle les plus petites aux plus grandes sociétés privées de biotechnologie et de produits pharmaceutiques sont incitées à rechercher un vaccin efficace. Les forces du marché, plutôt que des organismes publics peu maniables, seraient mobilisées pour s’attaquer aux étapes clés du développement des vaccins.
Un tel programme n’a pas besoin d’être d’un coût prohibitif. Environ 90% des cas de paludisme, y compris presque toutes les pires variétés, se trouvent en Afrique subsaharienne. Quelque 250 millions de dollars par an seraient suffisants pour acheter le vaccin pour les 25 millions d’enfants nés en Afrique chaque année à 10 dollars pour un traitement. Même à 40 dollars par enfant – un montant important pour un vaccin largement distribué dans les pays en développement – le coût ne serait que de 1 milliard de dollars pour produire un vaccin valant plusieurs fois ce montant.
Un comité d’experts scientifiques et sanitaires pourrait établir des critères pour les vaccins éligibles et déterminer les procédures d’achat des vaccins dès qu’ils seront disponibles. Cette initiative vaudrait clairement l’investissement. L’aide étrangère à l’Afrique s’élève désormais à environ 16 milliards de dollars par an, de sorte qu’à 10 dollars par enfant, l’effort de lutte contre le paludisme représenterait 1,5% de l’aide totale. Même à 40 dollars par enfant, le coût ne représenterait que 6% de l’effort d’aide.
De plus, contrairement aux programmes d’aide dont l’efficacité est incertaine, les fonds consacrés aux vaccins ne seront dépensés que lorsqu’un vaccin éprouvé sera développé. Dépenser de telles sommes chaque année serait un très petit prix pour aider à protéger l’Afrique contre une maladie qui tue 2 millions de personnes ou plus par an, et qui paralyse le développement économique.
Avec le soutien financier des pays les plus riches du monde mobilisant les sociétés biotechnologiques et pharmaceutiques mondiales, nous pourrions raisonnablement espérer une percée dans le paludisme qui pourrait donner de nouveaux espoirs à des milliards de personnes dans le monde en développement. En effet, une fois une telle percée rendue possible, il est difficile d’imaginer que l’occasion ne sera pas saisie.